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Rezension: Die Archäozoologie der Pest

Ptolemaios Dimitrios Paxinos
Die Archäozoologie der Pest. 
Die Auswirkungen des Schwarzen Todes (1347-1350) auf Tierhaltung und Viehnutzung im Gebiet des heutigen Deutschland
Documenta Archaeobiologiae 12
Rahden: Leidorf 2017.

Hardcover, 318 S., 101 Abbildungen, 81 Tabellen.
ISBN 978-3-89646-628-0

Rezension im Original in:

Archäologische Informationen 42, 2019, im Early View, online publiziert 12. Jan. 2019 im Early View als PDF unter CC BY 4.0

Die Archäobiologie hat in den vergangenen Jahren wichtige neue Beiträge zur Geschichte der Pest geliefert. Genetische Studien haben das Bakterium Yersinia pestis als Erreger des Schwarzen Todes im 14. Jahrhundert bestätigt, dabei aber auch gezeigt, dass es kurz vor dem beprobten Massengrab von London-Smithfield zu einer Mutation des Erregers gekommen ist (Bos u. a., 2011; Bos u.a., 2012). Damit stellt sich die Frage nach den Voraussetzungen der Epidemie und speziell nach dem Einfluss der Kulturlandschaft. Diese war nach dem sog. Landesausbau und den regional verschiedenen Prozessen der Dorfgenese in den vorausgehenden Generationen unter den Bedingungen der beginnenden Kleinen Eiszeit im 14. Jahrhundert starkem ökologischem Stress ausgesetzt. Langfristige Veränderungen ihrer Biotope, aber auch kurzfristige Extremwetter wie die sog. Magdalenenflut kurz vor der Ernte 1342 haben sicher auch die Nager als Reservoir und Überträger von Yersinia pestis – die ja eigentlich eine Nagerkrankheit ist – betroffen.

Das Thema der Dissertation von Ptolemaios Dimitrios Paxinos sind aber weder die archäogenetischen Nachweise von Yersinia pestis noch die Voraussetzungen oder Auswirkungen des Schwarzen Tods selbst. Ziel ist es vielmehr, mit den Methoden „konventioneller“ zooarchäologischer Forschung zur Pest herauszufinden, wie die Menschen mit der viel umfassenderen Krise umgegangen sind. Welche mittel- und langfristigen Veränderungen ergaben sich daraus für Viehwirtschaft und Ernährung? Ob man die Entwicklung des 14. Jahrhunderts tatsächlich als „Krise“ begreifen möchte oder nicht (Schreg, 2011), spielt hier eine untergeordnete Rolle.

Paxinos gliedert seine Arbeit in vier Teile. Teil 1 umfasst die Einführung in das Thema, die Darstellung der Quellenlage und der angewandten Methoden (S. 15-46). Teil 2 (S. 47-78) präsentiert die regionale Skalenebene, für die die Untersuchungen an den Tierknochen zweier konkreter Fundplätze vorgestellt werden. Das sind zum einen der Kölner Dom und zum anderen der Fischmarkt in Konstanz, wobei Paxinos erstere auf Grundlage eigener Bestimmungen, letztere auf Basis der Publikation von Priloff (2000) sowie der zur Verfügung gestellten Primärdaten analysiert.

Teil 3 (S. 79-118) betrifft die überregionale Ebene und vergleicht dazu die Tierknochenfunde von 173 Fundplätzen. Der abschließende Teil 4 (S. 119-138) liefert die Diskussion der Befunde und schließlich folgt ein umfangreicher Anhang mit Tabellen, aber ohne Bereitstellung weiternutzbarer digitaler Daten.

Das methodische Vorgehen, um einen aussagekräftigen Vorher-Nachher-Vergleich zu erhalten, ist schlau ausgeklügelt. Paxinos teilt seine Fundkomplexe in vier Perioden A bis D (S. 33 ff.), die jeweils weiter in 50-Jahresblöcke unterteilt werden – außer Periode B, welche die zweite Hälfte des 14. Jahrhunderts, also die Zeit unmittelbar nach der großen Pestepidemie von 1347 ff. umfasst. Bei diesem Perioden-System handelt es sich nicht um relativchronologische Stufen, wie wir sie als Archäologen gewohnt sind, sondern um eine Klassifikation der Fundkomplexe nach ihrer absoluten Datierung und der Möglichkeit ihrer chronologischen Zuweisung. Periode A bezeichnet im Allgemeinen den Zeitraum vor dem Schwarzen Tod. Er ist in vier Stufen unterteilt, wobei die Perioden A2 bis A4 den besonders relevanten Zeitraum zwischen 1200 und 1350 abdecken.

Periode A1 ist länger als die sonst angesetzten 50-Jahresschritte, da in der Realität viele, nämlich 57 Fundkomplexe auch noch ältere, frühund hochmittelalterliche Knochen beinhalten, die eben in dieser Periode A1 zusammengefasst sind.

Periode B beschränkt sich allein auf den kurzfristigen Zeitraum unmittelbar nach dem Schwarzen Tod, in dem sich Bevölkerungsrückgang und Wüstungsprozess fortsetzten. Daten, die in diese Periode fallen, zeigen also die kurzfristigen Auswirkungen der Pest. Nur in zwei Fundkomplexen – in dem des Kölner Doms und dem des Fischmarkts in Konstanz, die in Teil 2 detailliert ausgewertet werden – lassen sich tatsächlich Funde auf Periode B eingrenzen. Periode C ermöglicht mit insgesamt 19 Fundkomplexen die Erfassung langfristigerer Trends, da sie zweigeteilt das 15. Jahrhundert umfasst. Insgesamt 17 Komplexe sind dem 16. Jahrhundert als Periode D zuzuweisen.

Fundstellen mit geeigneten chronologisch differenzierbaren Funden des 14. Jh. sind also nicht besonders häufig. Auch Köln und Konstanz spiegeln aufgrund der jeweiligen Sekundärablagerung in der Kirche bzw. einer Landgewinnung am Seeufer nicht unmittelbar das Konsumverhaltens eines einzelnen Haushalts. Hinzu kommt, dass Handwerkerabfälle eine besondere Rolle spielen. So ist es trotz zahlreicher stadtarchäologischer Grabungen bisher nur bedingt gelungen, eine solide Datenbasis zu schaffen, die für eine gezielte übergreifende Fragestellung, wie sie Paxinos verfolgt, wirklich ausreichend wäre. Die besonders wichtigen Funde aus ländlichen Siedlungen fallen für eine Auswertung sogar völlig aus. Paxinos stellt S. 88 fest, dass sich die Datenbasis für ländliche Siedlungen gegenüber der Synthese von Benecke (1994) vor fast 25 Jahren kaum verbessert habe. Ländliche Siedlungen sind v.a. nach 1350 noch immer unterrepräsentiert (S. 33), obgleich die Wüstungsforschung seit dem 19. Jahrhundert ein nicht ganz unwesentliches Forschungsfeld darstellt. Angesichts des immensen Zuwachses denkmalpflegerischer Maßnahmen im Rahmen der immer wichtigeren privatwirtschaftlichen Archäologie ist das sehr bedenklich, denn offenbar gelingt es nicht, die zahllosen Rettungsgrabungen effektiv als historische Quellen in Wert zu setzen. Problematisch ist auch, dass gerade Latrinen und Brunnen, die Archäologen immer als besonders spannend erachten, im Hinblick auf die Praxis der Tierhaltung kaum auszuwerten sind, da hier besondere Prozesse einer primären Formation vorliegen.

Paxinos vergleicht auf Basis dieser chronologischen Einteilung (sowie einer regionalen Differenzierung) die Statur der Tiere, repräsentiert durch Robustheit und Widerristhöhe, die Geschlechtszusammensetzungen und die Altersspektren.

Die Analyse der Daten zeigt vielfältige Veränderungen auf. Das Rind beispielsweise nimmt in den Perioden A1 bis A3 mehr als die Hälfte des Fundmaterials ein, sinkt in Periode A4 bis B auf 44 % und steigt im 15. Jahrhundert kurzfristig auf 46,7 %, ehe es in Periode D nur noch bei 37,5 % liegt (S. 91). Auffallend – aber noch nicht ausreichend untersucht – ist die Beobachtung, dass Katzenfunde insbesondere in Latrinen nach der Pest zunehmen, sodass es zumindest denkbar erscheint, dass man der „bösen“ Katze eine Mitschuld an der Katastrophe gab und sie in der Folge häufiger tötete und im Müll entsorgte (S. 93). Allerdings könnte es auch sein, dass die steigende Zahl von Katzen mit einem erhöhten Rattenvorkommen zu tun hat. Letzteres kann Paxinos mit seinen Fundkomplexen nicht überprüfen. Hier deutet sich aber an, wie wichtig archäo-zoologische Untersuchungen auch an Kleintieren wie Nagern, aber auch Vögeln wären, da sie für das Verständnis von Epidemien, aber auch von Landschaftswandel gerade im Spätmittelalter grundlegend sind.

Basierend auf seiner Datenanalyse eröffnet Paxinos die Diskussion (Teil 4) mit der Arbeitshypothese, dass „die spätmittelalterliche Krise im Allgemeinen und der Schwarze Tod im Besonderen […] kurz- und/oder langfristig zu Veränderungen in der Viehnutzung des Spätmittelalters

[führte]

. Diese Veränderungen spiegeln sich nicht nur in einer Verschiebung der wirtschaftlichen Bedeutung der einzelnen Nutztiere, sondern auch in einer Änderung ihres Phänotyps wider.” (S. 121). Die Kapitel 12 und 13 werten die Ergebnisse der Einzeluntersuchungen bzw. der überregionalen Untersuchung aus und zeigen, dass es im 14. Jahrhundert die postulierten kurz- und langfristige Veränderungen tatsächlich gegeben hat. Die Untersuchung der Größenparameter Robustheit und Größe belegt Veränderungen bei der Haltung und Fütterung der wichtigsten Nutztiere während des Spätmittelalters. Die Rinder aus Köln und Konstanz beispielsweise sind im Zeitraum von hundert Jahren nach der Pest deutlich kleiner und zierlicher.

Letztlich kann der Band die Frage nicht klären, inwiefern der beobachtete Wandel tatsächlich ursächlich mit der Pest zusammenhängt. Methodisch hat Paxinos hier den Weg einer Korrelation beschritten, der bestenfalls ein zeitliches und räumliches Zusammenfallen feststellen, aber keine Aussagen zu Wirk- und Kausalzusammenhängen liefern kann. Der fragestellungsorientierte Fokus auf das 14. Jahrhundert wird hier insofern problematisch, als kaum zu erfassen ist, wie stark die normale Variabilität in der Zeit ist und inwiefern dem 14. Jahrhundert tatsächlich die Qualität einer Zäsur zukommt.

Plausible Erklärungen sind nur aus der Perspektiveder Humanökologie zu gewinnen, diedann in Hypothesen und konkrete Fragen umzusetzensind. Möchte man die tatsächlich wichtigeFrage nach der Krise des 14. Jahrhunderts klären,so muss mittels DNA-Untersuchungen die Geschichteund Verbreitung von Yersinia pestis weiter geklärt und der Wandel der mittelalterlichen Kulturlandschaft auf seine Auswirkungen auf Biotope, Biodiversität, Mikroklima und Böden untersucht werden (vgl. Schreg, 2011). Die Routinearbeit der Denkmalpflege, die allein die nötige Quantität an Daten liefern könnte, ist damit hoffnungslos überfordert, denn es müssten beispielsweise gezielt auch die Knochen von kleinen Nagern und Vögeln ausgeschlämmt werden, Proben für die Genetik bereitgestellt werden, archäobotanische Umweltrekonstruktionen realisiert und Off-site-Archive viel mehr in den Fokus der Denkmalpflege genommen werden als es derzeit denkmalpolitisch und finanziell zu leisten ist.

Noch aber scheint auch im Fach – egal ob an den Universitäten oder der Denkmalpflege – kaum Bewusstsein für die Bedeutung dieser „theoretischen” Fragen und für die methodischen Ansätze vorhanden zu sein. Paxinos deutet die weiteren Zusammenhänge nur an, doch zeigt seine Arbeit mustergültig, welches historische Potenzial in der Archäozoologie steckt, und dass sie mehr ist als eine Artenliste der Tierknochenfunde – sofern den Knochen bei Ausgrabung und Publikation die gebührende Aufmerksamkeit und Sorgfalt geschenkt wird. Paxinos leistet einen wichtigen Beitrag zur Weiterentwicklung von Fragestellung und Methoden und es ist zu wünschen, dass die auf den ersten Blick sehr spezielle Arbeit breit rezipiert wird.

Literatur

  • Benecke, N. (1994). Archäozoologische Studien zur Entwicklung der Haustierhaltung in Mitteleuropa und Südskandinavien von den Anfängen bis zum ausgehenden Mittelalter. (Schriften zur Ur- und Frühgeschichte 46). Berlin: Akademie-Verlag.
  • Bos, K. I., Schuenemann, V. J., Golding, G. B. u. a. (2011). A draft genome of Yersinia pestis from victims of the Black Death. Nature 478, 7370, 2011, 506–510.
    https://doi.org/10.1038/nature10549
  • Bos, K. I., Stevens, P., Nieselt, K., Poinar, H. N., DeWitte, S. N., Krause, J., Gilbert, M. T. P. (2012). Yersinia pestis: New Evidence for an Old Infection. PLoS ONE 7,11, 2012, e49803.
    https://doi.org/10.1371/journal.pone.0049803
  • Prillof, R.-J. (2000). Tierknochen aus dem mittelalterlichen Konstanz. Eine archäozoologische Studie zur Ernährungswirtschaft und zum Handwerk im Hoch- und Spätmittelalter. (Materialhefte zur Archäologie in Baden-Württemberg 50). Stuttgart: Theiss.
  • Schreg, R. (2011). Die Krisen des Späten Mittelalter – Perspektiven, Probleme, Potentiale. In F. Daim, D. Gronenborn & R. Schreg (Hrsg.), Strategien zum Überleben. Umweltkrisen und ihre Bewältigung. (RGZMTagungen 11). (S. 195-214). Mainz: RGZM.

 Rainer Schreg

Rainer Schreg

archaeologist professor in medieval and postmedieval archaeology at Bamberg university

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Ole Benedictow – Introduction & new publication

Dear all,

My monograph The Black Death and Later Plague Epidemics in the Scandinavian Countries: Perspectives and Controversies, Berlin: De Greuter, pp. 736, has just appeared: it is published in hardcover edition and also on the Internet in the form of Open access, De Greuter Open, https://www.degruyter.com/viewbooktoc/product/212904 . The book provides much new work on the Black Death, but also translations of works that so far has not been available in English. It also contains several long chapters that relate thoroughly to questions and controversies with respect to the presence of black rats in the Nordic countries (pp. 395-451 with three maps), transmission and dissemination by human ectoparasites, and the early-phase transmission theory or hypothesis rather (as long its advocates cannot explain how pathogenic doses of plague bacteria in the foregut of fleas are moved into a new bite site against the strong stream of a new blood meal).

This involves also the gathering together and presentation of all data on plague bacteraemia in rats and human beings to clarify their potential roles as sources of infection of feeding fleas and lice, the prevalence of bacteremia in rats and human beings measured as number of plague bacteria per mL (mm3) of blood, the volume of blood fleas or lice ingest (µL), and, thus, the potential role of human ectoparasites and rat fleas in the transmission and dissemination of plague bacteria. Finally, there is discussion of border values of Lethal Doses of transmission in the case of human beings and the presence and conditions for transmission of LDs of plague bacteria. There are also studies of the pattern, rhythm and seasonality of the spread of plague epidemics as reflections of and, thus, sources of information on the processes of transmission and dissemination.

The introductory general chapter on plague contains also two specific subchapters that really are lengthy articles. In Chapter 1.5, all paleobiological data on finds of aDNA or F1 antigen of Y. pestis in putative plague graves are gathered together with a comprehensive presentation of the research history and achievements of the new discipline of paleobiology in plague-related research, pp. 73-99. Chapter 1.4, reverts to the topic of alternative theories of plague, in this case an epidemiological alternative, which so far has not been addressed seriously and critically: ‘Serious Plague History under Pressure: The Twelfth Theory of Historical Plague. Comments on the Recent paper “Climate-driven Introductions of the Black Death and Successive Plague Reintroductions into Europe”, pp. 35-72. The relevant points on the role of human ectoparasites in the epidemiology of plague are discussed in the chapters mentioned above.

I will be grateful for all critical and supplementary reactions, which can come to good use now that my English publisher has asked me to write a 2nd edn. of my monograph on the Black Death and I am working on it to the hilt. This is also the case with respect to my previous monograph What Disease was Plague? On the Controversy over the Microbiological Identity of Plague Epidemics of the Past, Leiden: Brill , pp. 746.

Happy New Year to all,

Ole J. Benedictow
Emeritus Professor,
Department of History,
University of Oslo

The Bronze Age Plague

A new study refers to the presence of yersinia pestis in Europe during the late neolithic/early bronze age:

  • Simon Rasmussen/ Morten Erik Allentoft/ Kasper Nielsen/ Ludovic Orlando/ Martin Sikora/ Karl-Göran Sjögren/ Anders Gorm Pedersen/ Mikkel Schubert/ Alex Van Dam/ Christian Moliin Outzen Kapel/ Henrik Bjørn Nielsen/ Søren Brunak/ Pavel Avetisyan/ Andrey Epimakhov/ Mikhail Viktorovich Khalyapin/ Artak Gnuni/ Aivar Kriiska/ Irena Lasak/ Mait Metspalu/ Vyacheslav Moiseyev/ Andrei Gromov/ Dalia Pokutta/ Lehti Saag/ Liivi Varul/ Levon Yepiskoposyan/ Thomas Sicheritz-Pontén/ Robert A. Foley/ Marta Mirazón Lahr/ Rasmus Nielsen/ Kristian Kristiansen/ Eske Willerslev: Early Divergent Strains of Yersinia pestis in Eurasia 5,000 Years Ago. Cell 163/3, 2015, 571–582 (22.10.2015). – DOI: http://dx.doi.org/10.1016/j.cell.2015.10.009 – open access!

If these hypothesis of a y.p. as a major trigger of the cultural and demographic changes at the end of the neolithic can be verified, comparisons with the 14th c. crisis will be of some interest. Prehistoric archaeology should check for indications e.g. of wheather extremes, the reorganisation of land use practices and increasing soil erosion in the time before the outbreak of the plague. Furthermore it should be tested, whether the health of the population was probably weak at that time.   However, by now neither the chronological nor the spatial framework of this postulated outbreak is clear.

 

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Rainer Schreg

archaeologist
professor in medieval and postmedieval archaeology at Bamberg university

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Introduction and new theses

Hello! My name is Michelle Laughran. I am Associate Professor of History at Saint Joseph’s College of Maine and a historian of the plague and epidemic diseases in Renaissance Venice (https://sjcme.academia.edu/MichelleLaughran). I am thrilled to join the Black Death Network and I look forward to participating in group discussions!

I wanted to inform the group that the latest listing of theses and dissertations by the University of Pittsburgh Health Library Systems has been published, and there are a few entries of potential interest of plague historians… In addition, I also went back through about five years of past issues and dug up other theses relevant to the fourteenth century as well.  Hope they may be useful!

Many thanks for welcoming me and very best wishes, Michelle

Publication #: 3581344
Property, power and patriarchy: The decline of women’s property right in England after the Black Death
Phifer, Michael J., PhD
University of Houston, 2014, 330 pages

Publication #: 3625805
Pestilence and politics: A global history of the Marseille plague
Ermus, Cindy, PhD
Florida State University, 2014, 247 pages

Publication #: 3605732
“Robbed of their Minds”: Madness, Medicine and Society in Southeastern Germany from 1350 to 1500
Koenig, Anne Morgan, PhD
Northwestern University, 2013, 572 pages

Publication #: 3598211
Childless Queens and Child-like Kings: Negotiating Royal Infertility in England, 1382–1471
Geaman, Kristen Lee, PhD
University of Southern California, 2013, 361 pages

Publication #: 3435307
Heaven in a bottle: Franciscan apocalypticism and the elixir, 1250-1360
Matus, Zachary Alexander, PhD
Harvard University, 2010, 245 pages

Publication #: 3423088
The “Carrara Herbal” in context: Imitation, exemplarity, and invention in late fourteenth-century Padua
Kyle, Sarah Rozalja, PhD
Emory University, 2010, 316 pages

Ecological Approaches in Medieval Rural Archaeology

  • R. Schreg, Ecological Approaches in Medieval Rural Archaeology. European Journal of Archaeology 17(1), 2014, 83-119
    DOI 10.1179/1461957113Y.0000000045

    [There is currently no Open Access, sorry!].

In recent years, scientific methods of bio- and geoarchaeology have become increasingly important for archaeological research. Political changes since the 1990s have reshaped the archaeological community. At the same time environmental topics have gained importance in modern society, but the debate lacks an historical understanding. Regarding medieval rural archaeology, we need to ask how this influences our archaeological research on medieval settlements, and how ecological approaches fit into the self-concept of medieval archaeology as a primarily historical discipline. Based mainly on a background in German medieval archaeology, this article calls attention to more complex ecological research questions. Medieval village formation and the late medieval crisis are taken as examples to sketch some hypotheses and research questions. The perspective of a village ecosystem helps bring together economic aspects, human ecology and environmental history. There are several implications for archaeological theory as well as for archaeological practice. Traditional approaches from landscape archaeology are insufficient to understand the changes within village ecosystems. We need to consider social aspects and subjective recognition of the environment by past humans as a crucial part of human–nature interaction. Use of the perspective of village ecosystems as a theoretical background offers a way to examine individual historical case studies with close attention to human agency. Thinking in terms of human ecology and environmental history raises awareness of some interrelations that are crucial to understanding past societies and cultural change. (Abstract)

The article takes the late medieval crisis as an example for the complexity of interaction and proposes to understand the Black Death within the framework of human ecology.

Factors and hypothetical interactions during the late medieval crisis

Factors and hypothetical interactions during the late medieval crisis

 

 

 

Rainer Schreg

archaeologist
professor in medieval and postmedieval archaeology at Bamberg university

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re: Livestock size change in the 14th century

For a little while now, I have been interested in identifying and explaining changes in the size of domestic livestock in the 14th century. This research was originally inspired by my analysis of the animal remains from Dudley Castle, West Midlands, UK, which revealed a statistically-significant increase in the size of cattle, sheep, pig, and even chicken, between two phases of occupation (1262-1321 and 1321-1397). These changes were much earlier than those documented at other sites (mostly 15th-17th century), and I interpreted them  within the context of altered tenurial and agricultural practices in the wake of the Black Death: Thomas, R. 2005. Zooarchaeology, improvement and the British Agricultural Revolution. International Journal of Historical Archaeology 9 (2): 71-88.

Since then, a number of additional sites have provided evidence of livestock size change in the 14th century – seemingly adding weight to this idea. Just recently, however, I have completed a collaborative project exploring size change in domestic livestock in medieval and early modern England, using data from London: Thomas, R., Holmes, M., and Morris, J. 2013. “So bigge as bigge may be”: tracking size and shape change in domestic livestock in London (AD 1220-1900). Journal of Archaeological Science 40 (8): 3309-3325.

In this study, we analysed 7966 individual cattle, sheep, pig and chicken bone measurements from 105 sites excavated in London dating to the period AD 1220–1900 and multiple episodes of size change were identified. The earliest evidence for size change in cattle and sheep occurs in the early 14th century: this is earlier than any previously documented instance of livestock size increase in the medieval period. The fact that only cattle and sheep witness size increase is interesting, given the major outbreaks of disease affecting these animals in the first quarter of the 14th century: sheep murrain was epidemic between 1314 and 1316, while a panzootic in cattle occurred between 1319 and 1322. Given the timing of the size increases and the fact that only cattle and
sheep are affected, re-stocking policies might be an obvious explanation. However, selective breeding from larger animals was probably not the cause: there is no zooarchaeological evidence for large livestock elsewhere in England and Wales in this period and the large-scale transnational cattle trade did not commence until the late 15th century. Perhaps, a temporary relative increase in mean size may have
occurred in the archaeological (death) assemblage, because of relatively lower slaughter rates of female cattle following the pestilence. This might be explained by the
fact that the slaughtering of females, which survived the panzootic, might have been delayed, to re-populate the herds; consequently, survivors were used for a longer period than would have normally been the case. Alternatively, the larger size of cattle and sheep may reflect the actions of natural selection. It is entirely conceivable that smaller, weaker animals were more susceptible to malnutrition and ultimately mortality, while the larger, healthier animals survived to perpetuate their genes.

At the moment I am fairly open about the most likely explanation, but I would welcome any thoughts if you have any.

Rats cannot have been intermediate hosts for Yersinia pestis during medieval plague epidemics in Northern Europe

Journal of Archaeological Science

Volume 40, Issue 4, April 2013, Pages 1752–1759

Rats cannot have been intermediate hosts for Yersinia pestis during medieval plague epidemics in Northern Europe

  • a University Museum of Bergen, University of Bergen, Norway
  • b Department of Physiology, Institute of Basic Medical Sciences, University of Oslo, P.O. Box 1103 Blindern, N-0317 Oslo, Norway
http://dx.doi.org/10.1016/j.jas.2012.12.007


Abstract

The commonly accepted understanding of modern human plague epidemics has been that plague is a disease of rodents that is transmitted to humans from black rats, with rat fleas as vectors. Historians have assumed that this transmission model is also valid for the Black Death and later medieval plague epidemics in Europe. Here we examine information on the geographical distribution and population density of the black rat (Rattus rattus) in Norway and other Nordic countries in medieval times. The study is based on older zoological literature and on bone samples from archaeological excavations. Only a few of the archaeological finds from medieval harbour towns in Norway contain rat bones. There are no finds of black rats from the many archaeological excavations in rural areas or from the inland town of Hamar. These results show that it is extremely unlikely that rats accounted for the spread of plague to rural areas in Norway. Archaeological evidence from other Nordic countries indicates that rats were uncommon there too, and were therefore unlikely to be responsible for the dissemination of human plague. We hypothesize that the mode of transmission during the historical plague epidemics was from human to human via an insect ectoparasite vector.


Plague or rather climate?

Audun Dybdahl: Climate and demographic crises in Norway in medieval and early modern times. The Holocene 22 (10), 2012, 1159-1167
doi:10.1177/0959683612441843
http://hol.sagepub.com/content/22/10/1159

The paper claims that the role of the climate for the late medieval crisis in Norway (and more general) has been underestimated.

Rainer Schreg

archaeologist
professor in medieval and postmedieval archaeology at Bamberg university

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How great was the Great Famine of 1314-1322? Between ecology and institutions

Philip Slavin: How Great Was the Great Famine of 1314-22: Between Ecology and Institutions.  Yale Economic History Workshop, October 19, (2009)

Abstract

There can be little doubt that the Great European Famine of 1314-22 was a single most severe food crisis in the late Middle Ages. The almost biblical flooding of 1314-17 led to a harsh subsistence crisis that deeply transformed European population, society, economy and ecology. Historians have long been aware of this in relation to the crop failures that occurred in these years, but their studies have tended to stand outside the analytical, and certainly statistical, frameworks that historians have created for assessing the impact of the catastrophe. The present working paper proposes the preliminary re-assessment of three important aspects of the Great Famine, from an English and Welsh perspective. The reason for concentrating on England and Wales is the fact that this region is abundant in a large corpus of statistical data, which either does not survive or does not exist for other regions in Northern Europe.

http://www.econ.yale.edu/seminars/echist/eh09/slavin-091026.pdf

Rainer Schreg

archaeologist
professor in medieval and postmedieval archaeology at Bamberg university

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Sickness, Hunger, War, and Religion

As open access available:
“Sickness, Hunger, War, and Religion: Multidisciplinary Perspectives.”
Rachel Carson Center Perspectives 2012, Issue 3
Edited by Michaela Harbeck, Kristin von Heyking, and Heiner Schwarzberg

A peste, fame et bello libera nos, Domine!” Disease, hunger, war, and religion have shaped human existence over many centuries. This volume presents exciting syntheses between research in the fields of archaeology, anthropology, and history; moving from prehistory to the medieval period, six chapters look at humanity’s struggles with subsistence, religious belief, ill-health, death, and warfare in a variety of global landscapes, and show how, by sharing expertise and combining methodological approaches, we can advance our understanding of our common past.


http://www.carsoncenter.uni-muenchen.de/publications/perspectives_mainpage/2012_perspectives/index.html

available as  pdf (pdf, 7.5 MB) (or printer-friendly version, pdf, 6.6 MB)

Rainer Schreg

archaeologist
professor in medieval and postmedieval archaeology at Bamberg university

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