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Second Pandemic Plague Genomes of the 18th Century

Guellil, M. et al. A genomic and historical synthesis of plague in 18th century Eurasia. Proc. Natl. Acad. Sci. U. S. A. (2020) doi:10.1073/pnas.2009677117


Plague continued to afflict Europe for more than five centuries after the Black Death. Yet, by the 17th century, the dynamics of plague had changed, leading to its slow decline in Western Europe over the subsequent 200 y, a period for which only one genome was previously available. Using a multidisciplinary approach, combining genomic and historical data, we assembled Y. pestisg enomes from nine individuals covering four Eurasian sites and placed them into an historical context within the established phylogeny. CHE1 (Chechnya, Russia,18th century) is now the latest Second Plague Pandemic genome and the first non-European sample in the post-Black Death lineage. Its placement in the phylogeny and our synthesis point toward the existence of an extra-European reservoir feeding plague into Western Europe in multiple waves. By considering socioeconomic, ecological, and climatic factors we highlight the importance of a noneurocentric approach for the discussion on Second Plague Pandemic dynamics in Europe.

Acceleration of plague outbreaks in London by historical sources

D. J. D. Earn/J. Ma/H. Poinar u. a., Acceleration of plague outbreaks in the second pandemic. Proc .Nat. Acad. Science USA (PNAS) 2020. – doi:10.1073/pnas.2004904117



Historical records reveal the temporal patterns of a sequence of plague epidemics in London, United Kingdom, from the 14th to 17th centuries. Analysis of these records shows that later epidemics spread significantly faster (“accelerated”). Between the Black Death of 1348 and the later epidemics that culminated with the Great Plague of 1665, we estimate that the epidemic growth rate increased fourfold. Currently available data do not provide enough information to infer the mode of plague transmission in any given epidemic; nevertheless, order-of-magnitude estimates of epidemic parameters suggest that the observed slow growth rates in the 14th century are inconsistent with direct (pneumonic) transmission. We discuss the potential roles of demographic and ecological factors, such as climate change or human or rat population density, in driving the observed acceleration.



The database of this article comes from historical records – the London Bills of Mortality, Parish registers, and wills and testaments. The last ones are the only reliable source for the 14th c. which allows a statistical approach. It seems remarkable to me, that no historian was a member of the team of authors, but the data used come  from the commercial company ancestry Corporate. Data series as the ones used in the PNAS articles are extremely significant, but digital publications of this kind of data are still insufficient.


Rainer Schreg


professor in medieval and postmedieval archaeology at Bamberg university

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Second Pandemic Plague Genomes from Poland and Russia

Morozova, I. et al. New ancient Eastern European Yersinia pestis genomes illuminate the dispersal of plague in Europe. Philos. Trans. R. Soc. B 375:20190569 (2020) doi:10.1098/rstb.2019.0569


Yersinia pestis, the causative agent of plague, has been prevalent among humans for at least 5000 years, being accountable for several devastating epidemics in history, including the Black Death. Analyses of the genetic diversity of ancient strains of Y. pestis have shed light on the mechanisms of evolution and the spread of plague in Europe. However, many questions regarding the origins of the pathogen and its long persistence in Europe are still unresolved, especially during the late medieval time period. To address this, we present four newly assembled Y. pestis genomes from Eastern Europe(Poland and Southern Russia), dating from the fifteenth to eighteenth century AD. The analysis of polymorphisms in these genomes and their phylogenetic relationships with other ancient and modern Y. pestis strains may suggest several independent introductions of plague into Eastern Europe or its persistence in different reservoirs. Furthermore, with the reconstruction of a partial Y. pestis genome from rat skeletal remains found in a Polish ossuary, we were able to identify a potential animal reservoir in late medieval Europe. Overall, our results add new information concerning Y. pestis transmission and its evolutionary history in Eastern Europe.

Second Pandemic Plague Genomes From Riga

Susat, J. et al. Yersinia pestis strains from Latvia show depletion of the pla virulence gene at the end of the second plague pandemic. Scientific Reports 10:14628 (2020), doi:10.1038/s41598-020-71530-9


Ancient genomic studies have identified Yersinia pestis (Y. pestis) as the causative agent of the second plague pandemic (fourteenth–eighteenth century) that started with the Black Death (1,347–1,353). Most of the Y. pestis strains investigated from this pandemic have been isolated from western Europe, and not much is known about the diversity and microevolution of this bacterium in eastern European countries. In this study, we investigated human remains excavated from two cemeteries in Riga (Latvia). Historical evidence suggests that the burials were a consequence of plague outbreaks during the seventeenth century. DNA was extracted from teeth of 16 individuals and subjected to shotgun sequencing. Analysis of the metagenomic data revealed the presence of Y. pestis sequences in four remains, confirming that the buried individuals were victims of plague. In two samples, Y. pestis DNA coverage was sufficient for genome reconstruction. Subsequent phylogenetic analysis showed that the Riga strains fell within the diversity of the already known post‑Black Death genomes. Interestingly, the two Latvian isolates did not cluster together. Moreover, we detected a drop in coverage of the pPCP1 plasmid region containing the pla gene. Further analysis indicated the presence of two pPCP1 plasmids, one with and one without the pla gene region, and only one bacterial chromosome, indicating that the same bacterium carried two distinct pPCP1 plasmids. In addition, we found the same pattern in the majority of previously published post‑Black Death strains, but not in the Black Death strains. The pla gene is an important virulence factor for the infection of and transmission in humans. thus, the spread of pla‑depleted strains may, among other causes, have contributed to the disappearance of the second plague pandemic in eighteenth century Europe.

Tropical Diseases in late medieval Northern Europe

K. Giffin/A. K. Lankapalli/S. Sabin u. a., A treponemal genome from an historic plague victim supports a recent emergence of yaws and its presence in 15th century Europe. Scientific Reports 10, 1, 2020, e36666.
doi: 10.1038/s41598-020-66012-x


The “application of a non-targeted molecular screening tool for the parallel detection of pathogens in historical plague victims from post-medieval Lithuania” enabled a Jena based research team to show ” the presence of more than one active disease in one individual. In addition to Yersinia pestis, we detected and genomically characterized a septic infection of Treponema pallidum pertenue, a subtype of the treponemal disease family recognised as the cause of the tropical disease yaws. Our finding in northern Europe of a disease that is currently restricted to equatorial regions is interpreted within an historical framework of intercontinental trade and potential disease movements. Through this we offer an alternative hypothesis for the history and evolution of the treponemal diseases, and posit that yaws be considered an important contributor to the sudden epidemic of late 15th century Europe that is widely ascribed to syphilis. “

For a German media report see:


Rainer Schreg

archaeologist professor in medieval and postmedieval archaeology at Bamberg university

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Bronze Age plague from Lake Baikal

Along with the publication of 19 ancient human genomes from Paleolithic to Bronze Age Lake Baikal, Yu et al. published two Y. pestis genomes. Remarkably, the two individuals carrying plague show no Yamnaya-related ancestry, in contrast to all previously identified individuals infected with this LNBA plague branch. Another suprising result is that the closest Y. pestis strain in the phylogeny published so far was found in Estonia (Kunila2).

Yu, H. et al. Paleolithic to Bronze Age Siberians Reveal Connections with First Americans and across Eurasia. Cell [in press] (2020) doi:10.1016/j.cell.2020.04.037


Modern humans have inhabited the Lake Baikal region since the Upper Paleolithic, though the precise history of its peoples over this long time span is still largely unknown. Here, we report genome-wide data from 19 Upper Paleolithic to Early Bronze Age individuals from this Siberian region. An Upper Paleolithic genome shows a direct link with the First Americans by sharing the admixed ancestry that gave rise to all non-Arctic Native Americans. We also demonstrate the formation of Early Neolithic and Bronze Age Baikal populations as the result of prolonged admixture throughout the eighth to sixth millennium BP. Moreover, we detect genetic interactions with western Eurasian steppe populations and reconstruct Yersinia pestis genomes from two Early Bronze Age individuals without western Eurasian ancestry. Overall, our study demonstrates the most deeply divergent connection between Upper Paleolithic Siberians and the First Americans and reveals human and pathogen mobility across Eurasia during the Bronze Age.


MAA Webinar: The Mother of All Pandemics

The Mevieval Academy of America hosted a Webinar on 15 May 2020 with the title “The Mother of All Pandemics: The State of Black Death Research in the Era of Covid-19”.

Moderators: Winston Black (Independent Scholar) and Lori  Jones (Univ. of Ottawa)
Respondent: Monica Green (Independent Scholar)

Bibliographer: Joris Roosen (Independent Scholar)

Seeta Chaganti (Univ. of California, Davis)
Gérard Chouin (William & Mary)
Matthew Gabriele (Virginia Tech)
Robert Hymes (Columbia Univ.)
Nükhet Varlik (Rutgers University)
The whole record of the webinar is now available on youtube:

And the webinar is accompanied by an extensive bibliography.

Medieval Studies at princeton Launches New Talk Series on Historical Pandemics

Program in Medieval Studies at Princeton, in collaboration with Climate Change and History Research Initiative launches a new seminar series dedicated to the history of pandemics through the ages, coordinated by Professors John Haldon and Helmut Reimitz.

Details and programme can be found here:

Medieval Studies Launches New Talk Series on Historical Pandemics

Launch of the new Black Death Network

The Black Death Network was initially established after a session on the EAA 2012 in Helsinki, Finland to facilitate communication and international exchange of researchers across disciplines. Main focus was the crisis of the 14th century triggered by climatic deterioration followed by crop failures and ultimately the devastating plague pandemic, today known as the Black Death.

In the last decade, not the least stimulated through palaeogenetic studies presenting Yersinia pestis genomes from the Neolithic up to the 18th century, the field of ‘plague studies’ flourished and diversified. During the Annual Conference of the Society for Medieval Archaeology in York 2019 on “The Long Black Death”, the demand for a central platform for plague researchers for exchange, communication and public outreach became apparent. Among different options, it was discussed to make use of the already existing Black Death Network. This idea was brought forward to the original editors, Clare Downham, Kerstin Pasda Rainer Schreg and Richard Thomas, and they generously agreed to open the Black Death Network for plague researchers in general. For this, the editorial team was extended, now including also Sacha Kacki, Marcel Keller and Phil Slavin.

The previous board focus on the 14th century crisis will be maintained as Axis I, dedicated to the climatological, ecological, social, economic and political transformations surrounding events such as the Great Famine of 1315-1317, the St. Mary Magdalene’s flood 1342, and the Black Death 1346-1353. In addition, the history of plague will form Axis II, diachronically approaching the history of plague (as caused by Yersinia pestis) from prehistory and the First Pandemic 541-750 to the early Third Pandemic in the 19th to early 20th century. 


The intersection of both axes and focal point of this blog will be the Black Death. The Black Death Network is open to researchers from a broad variety of disciplines, including but not limited to the ones listed in the figure. To become a member of the Network, please contact one of the admins. You will have to create a profile which allows you to post on the Black Death Network blog. We kindly ask all new members to post a short introduction in the “Researchers” category.

To improve the structure of the blog, we created a number of blog post categories:

  • Publications and Resources
  • In News and Media
  • Conferences and Workshops
  • Lectures and Talks
  • Research projects and groups
  • Research Insights
  • Comment and Opinion
  • Book Reviews

Please contact one of the admins for requests for additional categories. Here you can find short introductions and guidelines for the individual categories. In addition, we will offer curated bibliographies on selected topics which can be found via the top menu. Please contact the editors if you would like to contribute.

On behalf of the editorial team

Sacha Kacki, Marcel Keller, Rainer Schreg, Phil Slavin

Pest! Special exibition of the LWL Museum Herne (Germany)

It is an irony of fate that the biggest and most comprehensive exhibition about bubonic plague ever organized – the special exhibition Pest! by the LWL Museum for Archaeology in Herne (Germany) – had to be closed due to a pandemic. The exhibition opened on Sept. 20, 2019 and was supposed to end on May 10, 2020, but due to the Covid-19 crisis, the museum had to close its doors in mid-March.  Today the museum announced on its webpage that the exhibition will be reopened on May 5 and will be extended until November 15. Facing the current hygiene measures, the organizers adapted the already excellent exhibiton design and offer all audio files and the exhibition booklet now online. But the team was creative meanwhile and produced a video tour through the exhibition during the lockdown:

To give some perspective on the scope of the exhibition: It included 11 thematic sections from palaeogenetic discoveries of prehistoric plague to modern perception of plague and its history. In total around 300 objects are shown, more than 200 figures and illustrations, 11 pedagogical stations, and 3 movies on plague. The smallest object on display are Y. pestis bacteria on a microscope slide, the biggest object is the original anchor of Grand Saint Antoine, the “plague ship” which was responsible for one of the last European plague outbreaks 1720-1722 in Marseille. The exhibition includes also the iconic wall of “plague doctor” masks and the art installation “Totentanz” by the artist Claudia Pomowski.

The exhibition is accompanied by a catalogue of almost 700 pages, including not only photos and descriptions of all objects, but also an extensive essay section of around 200 pages. The table of context can be below. The exhibition catalogue can be ordered directly from the museum shop in a special edition for 24.95 € or at your favorite book seller.

4 Impressum

5 Mitarbeiter Ausstellung und Katalog

7 Leihgeber, Partner und Förderer

14 Grusswort der Staatsministerin für Internationale Kulturpolitik im Auswärtigen Amt

15 Grusswort des Landschaftsverbandes Westfalen-Lippe (LWL)

16 Einführung, Stefan Leenen


20 Vom Pesthauch zu Yersinia pestis, Eine Geisel der Menschheit im Wandel der Zeit, Kay Peter Jankrift

30 Von der Seuchengeschichte der Pest zu einer Naturgeschichte ihres Erregers. Neue Einblicke durch alte DNA, Marcel Keller

48 Katzen, Ratten, Flöhe. Tiere als Überträger der Pest, Valeska Becker

56 Die Justinianische Pest. Ihre Auswirkungen bei den Alemannen und Franken im 6. und 7. Jahrhundert, Frank Siegmund

64 Üble Kerne unter der Haut. Neu erschlossene medizinische Quellen zur Beulenpest im frühmittelalterlichen China, Rudolf Pfister

74 Die transkulturelle Wirkung des Mongolensturms. Folgen für die religiös-medizinische Praxis in Zentral- und Ostasien, Yasmin Koppen

84 Die Justinianische Pest. Ausgelöst durch Klimaevents? Susanne Brather-Walter

92 Die 1340er-Jahre als Schlüsseljahrzehnt der »Great Transition«. Eine klimahistorische Perspektive auf den Vorabend des Schwarzen Todes, Martin Bauch, Annabell Engel

100 Papst und Pest. Avignon 1348, Ralf Lützelschwab

112 Die Judenverfolgungen zur Zeit des Schwarzen Todes. Am Beispiel der oberdeutschen Reichsstädte Ulm, Augsburg und Strasburg, Christian Scholl

122 da man die Juden zu Colne sluch. Das Pestpogrom in Köln von 1349, Tanja Potthoff, Michael Wiehen

132 Pestschätze. Ein (jüdischer) Schatzfundhorizont der Grossen Pest? Stefan Kötz

140 Der Friedhof im Dachgeschoss. Mittelalterliche jüdische Grabsteine in der Burg Hulchrath, Stefan Leenen

160 Die Toten von Byzanz. Die Seuche in der Stadt, Christof Paulus

168 Der Schwarze Tod. Seine Auswirkungen im Osmanischen Reich, Sevgi Aḡcagül

182 Die Pest bei Konrad von Megenberg und das Kärntner Erdbeben 1348. Skizzierung, Zusammenhänge, Rezeption, Lisa Glanzer

190 Chronik, Pestregimen und Pestsegen. Schriftliche Zeugnisse der Auseinandersetzung mit der Pest, Anica Schumann

198 Huldrych Zwinglis Pestlied. Die Pest als Wendepunkt der Reformation? Gorge Hasselhoff

206 Valet will ich dir geben. Passionsmystik als Verarbeitungsmuster im Pestlied des Valerius Herberger, Benedikt Bauer

212 Pestschriften in der frühen Neuzeit. Der Kurtze Bericht von Johann Bokel (1535-1605) als Beispiel, Ulf Wendler

230 Krankheit, Konzept und Kollektiv. Städtische Pestbewältigung und die Suche nach ihren Wurzeln, Katharina Wolff

242 London’s Dreadful Visitation. The Great Plague of 1665, Hazel Forsyth

256 Warum die Pest aus vormodernen Reichsstädten verschwinden musste. Süddeutsche Beispiele, Annemarie Kinzelbach

266 Fact or Fiction? Ein kritischer Blick auf den »Schnabeldoktor«, Marion Maria Ruisinger

276 Die Grand Saint Antoine. Das verfluchte Schiff, Michel Goury

286 Die Pest von 1720 in Marseille. Wirksamkeit und Schwächen eines Schutzsystems, Annick Riani

294 Albert Camus’ La Peste. Die Pest als Metapher und kollektive Grenzsituation, Lars Banhold

302 Die Toten tanzen in unserer Mitte. Gedanken zur Ausstellungsgestaltung, Stefanie Dowidat


310 Bereich 1 – Das Wesen der Pest

334 Bereich 2 – Vorgeschichte und Erste Pandemie

352 Bereich 3 – Zweite Pandemie, Ausbreitung und Erklärungen

376 Bereich 4 – Zweite Pandemie, Angst und Ventile

406 Bereich 5 – Zweite Pandemie, Medizin

442 Bereich 6 – Zweite Pandemie, Religion

468 Bereich 7 – Zweite Pandemie, Katastrophenmanagement

506 Bereich 8 – Zweite Pandemie, Erleben der Pest

534 Bereich 9 – Zweite Pandemie, Auswirkungen

568 Bereich 10 – Dritte Pandemie

620 Bereich 11 – Erinnerung


648 Literaturverzeichnis

688 Bildnachweis

688 Essays

690 Exponate

Hrsg. vom LWL-Museum für Archäologie, Westfälisches Landesmuseum, Herne; Stefan Leenen, Alexander Berner, Sandra Maus. 2019.

Pest! Eine Spurensuche. Theiss, Darmstadt. ISBN 978-3-8062-3996-6.

696 S. mit etwa 700 farb. Abb., Bibliogr., 24 x 30 cm, geb. mit SU. wbg

The Microbiology of early Globalisation

Blog Entry based on an updated extract from my book “Jenseits von Rom und Karl dem Großen” (Vienna 2018):


Byzantinist/medievalist at the Austrian Academy of Sciences with a tendency to experiment with concepts and methodologies from global/environmental history, complexity studies, network analysis.

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The impact of plague

It is difficult to assess the impact of the plague. A new study related to the Justinian plague based on written sources comes up with the hypothesis, that is has been overestimated

  • Mordechai, Lee; Eisenberg, Merle; Newfield, Timothy P.; Izdebski, Adam; Kay, Janet E.; Poinar, Hendrik (2019): The Justinianic Plague. An inconsequential pandemic? In: Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America. – doi:

Rainer Schreg


professor in medieval and postmedieval archaeology at Bamberg university

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Rezension: Die Archäozoologie der Pest

Ptolemaios Dimitrios Paxinos
Die Archäozoologie der Pest. 
Die Auswirkungen des Schwarzen Todes (1347-1350) auf Tierhaltung und Viehnutzung im Gebiet des heutigen Deutschland
Documenta Archaeobiologiae 12
Rahden: Leidorf 2017.

Hardcover, 318 S., 101 Abbildungen, 81 Tabellen.
ISBN 978-3-89646-628-0

Rezension im Original in:

Archäologische Informationen 42, 2019, im Early View, online publiziert 12. Jan. 2019 im Early View als PDF unter CC BY 4.0

Die Archäobiologie hat in den vergangenen Jahren wichtige neue Beiträge zur Geschichte der Pest geliefert. Genetische Studien haben das Bakterium Yersinia pestis als Erreger des Schwarzen Todes im 14. Jahrhundert bestätigt, dabei aber auch gezeigt, dass es kurz vor dem beprobten Massengrab von London-Smithfield zu einer Mutation des Erregers gekommen ist (Bos u. a., 2011; Bos u.a., 2012). Damit stellt sich die Frage nach den Voraussetzungen der Epidemie und speziell nach dem Einfluss der Kulturlandschaft. Diese war nach dem sog. Landesausbau und den regional verschiedenen Prozessen der Dorfgenese in den vorausgehenden Generationen unter den Bedingungen der beginnenden Kleinen Eiszeit im 14. Jahrhundert starkem ökologischem Stress ausgesetzt. Langfristige Veränderungen ihrer Biotope, aber auch kurzfristige Extremwetter wie die sog. Magdalenenflut kurz vor der Ernte 1342 haben sicher auch die Nager als Reservoir und Überträger von Yersinia pestis – die ja eigentlich eine Nagerkrankheit ist – betroffen.

Das Thema der Dissertation von Ptolemaios Dimitrios Paxinos sind aber weder die archäogenetischen Nachweise von Yersinia pestis noch die Voraussetzungen oder Auswirkungen des Schwarzen Tods selbst. Ziel ist es vielmehr, mit den Methoden „konventioneller“ zooarchäologischer Forschung zur Pest herauszufinden, wie die Menschen mit der viel umfassenderen Krise umgegangen sind. Welche mittel- und langfristigen Veränderungen ergaben sich daraus für Viehwirtschaft und Ernährung? Ob man die Entwicklung des 14. Jahrhunderts tatsächlich als „Krise“ begreifen möchte oder nicht (Schreg, 2011), spielt hier eine untergeordnete Rolle.

Paxinos gliedert seine Arbeit in vier Teile. Teil 1 umfasst die Einführung in das Thema, die Darstellung der Quellenlage und der angewandten Methoden (S. 15-46). Teil 2 (S. 47-78) präsentiert die regionale Skalenebene, für die die Untersuchungen an den Tierknochen zweier konkreter Fundplätze vorgestellt werden. Das sind zum einen der Kölner Dom und zum anderen der Fischmarkt in Konstanz, wobei Paxinos erstere auf Grundlage eigener Bestimmungen, letztere auf Basis der Publikation von Priloff (2000) sowie der zur Verfügung gestellten Primärdaten analysiert.

Teil 3 (S. 79-118) betrifft die überregionale Ebene und vergleicht dazu die Tierknochenfunde von 173 Fundplätzen. Der abschließende Teil 4 (S. 119-138) liefert die Diskussion der Befunde und schließlich folgt ein umfangreicher Anhang mit Tabellen, aber ohne Bereitstellung weiternutzbarer digitaler Daten.

Das methodische Vorgehen, um einen aussagekräftigen Vorher-Nachher-Vergleich zu erhalten, ist schlau ausgeklügelt. Paxinos teilt seine Fundkomplexe in vier Perioden A bis D (S. 33 ff.), die jeweils weiter in 50-Jahresblöcke unterteilt werden – außer Periode B, welche die zweite Hälfte des 14. Jahrhunderts, also die Zeit unmittelbar nach der großen Pestepidemie von 1347 ff. umfasst. Bei diesem Perioden-System handelt es sich nicht um relativchronologische Stufen, wie wir sie als Archäologen gewohnt sind, sondern um eine Klassifikation der Fundkomplexe nach ihrer absoluten Datierung und der Möglichkeit ihrer chronologischen Zuweisung. Periode A bezeichnet im Allgemeinen den Zeitraum vor dem Schwarzen Tod. Er ist in vier Stufen unterteilt, wobei die Perioden A2 bis A4 den besonders relevanten Zeitraum zwischen 1200 und 1350 abdecken.

Periode A1 ist länger als die sonst angesetzten 50-Jahresschritte, da in der Realität viele, nämlich 57 Fundkomplexe auch noch ältere, frühund hochmittelalterliche Knochen beinhalten, die eben in dieser Periode A1 zusammengefasst sind.

Periode B beschränkt sich allein auf den kurzfristigen Zeitraum unmittelbar nach dem Schwarzen Tod, in dem sich Bevölkerungsrückgang und Wüstungsprozess fortsetzten. Daten, die in diese Periode fallen, zeigen also die kurzfristigen Auswirkungen der Pest. Nur in zwei Fundkomplexen – in dem des Kölner Doms und dem des Fischmarkts in Konstanz, die in Teil 2 detailliert ausgewertet werden – lassen sich tatsächlich Funde auf Periode B eingrenzen. Periode C ermöglicht mit insgesamt 19 Fundkomplexen die Erfassung langfristigerer Trends, da sie zweigeteilt das 15. Jahrhundert umfasst. Insgesamt 17 Komplexe sind dem 16. Jahrhundert als Periode D zuzuweisen.

Fundstellen mit geeigneten chronologisch differenzierbaren Funden des 14. Jh. sind also nicht besonders häufig. Auch Köln und Konstanz spiegeln aufgrund der jeweiligen Sekundärablagerung in der Kirche bzw. einer Landgewinnung am Seeufer nicht unmittelbar das Konsumverhaltens eines einzelnen Haushalts. Hinzu kommt, dass Handwerkerabfälle eine besondere Rolle spielen. So ist es trotz zahlreicher stadtarchäologischer Grabungen bisher nur bedingt gelungen, eine solide Datenbasis zu schaffen, die für eine gezielte übergreifende Fragestellung, wie sie Paxinos verfolgt, wirklich ausreichend wäre. Die besonders wichtigen Funde aus ländlichen Siedlungen fallen für eine Auswertung sogar völlig aus. Paxinos stellt S. 88 fest, dass sich die Datenbasis für ländliche Siedlungen gegenüber der Synthese von Benecke (1994) vor fast 25 Jahren kaum verbessert habe. Ländliche Siedlungen sind v.a. nach 1350 noch immer unterrepräsentiert (S. 33), obgleich die Wüstungsforschung seit dem 19. Jahrhundert ein nicht ganz unwesentliches Forschungsfeld darstellt. Angesichts des immensen Zuwachses denkmalpflegerischer Maßnahmen im Rahmen der immer wichtigeren privatwirtschaftlichen Archäologie ist das sehr bedenklich, denn offenbar gelingt es nicht, die zahllosen Rettungsgrabungen effektiv als historische Quellen in Wert zu setzen. Problematisch ist auch, dass gerade Latrinen und Brunnen, die Archäologen immer als besonders spannend erachten, im Hinblick auf die Praxis der Tierhaltung kaum auszuwerten sind, da hier besondere Prozesse einer primären Formation vorliegen.

Paxinos vergleicht auf Basis dieser chronologischen Einteilung (sowie einer regionalen Differenzierung) die Statur der Tiere, repräsentiert durch Robustheit und Widerristhöhe, die Geschlechtszusammensetzungen und die Altersspektren.

Die Analyse der Daten zeigt vielfältige Veränderungen auf. Das Rind beispielsweise nimmt in den Perioden A1 bis A3 mehr als die Hälfte des Fundmaterials ein, sinkt in Periode A4 bis B auf 44 % und steigt im 15. Jahrhundert kurzfristig auf 46,7 %, ehe es in Periode D nur noch bei 37,5 % liegt (S. 91). Auffallend – aber noch nicht ausreichend untersucht – ist die Beobachtung, dass Katzenfunde insbesondere in Latrinen nach der Pest zunehmen, sodass es zumindest denkbar erscheint, dass man der „bösen“ Katze eine Mitschuld an der Katastrophe gab und sie in der Folge häufiger tötete und im Müll entsorgte (S. 93). Allerdings könnte es auch sein, dass die steigende Zahl von Katzen mit einem erhöhten Rattenvorkommen zu tun hat. Letzteres kann Paxinos mit seinen Fundkomplexen nicht überprüfen. Hier deutet sich aber an, wie wichtig archäo-zoologische Untersuchungen auch an Kleintieren wie Nagern, aber auch Vögeln wären, da sie für das Verständnis von Epidemien, aber auch von Landschaftswandel gerade im Spätmittelalter grundlegend sind.

Basierend auf seiner Datenanalyse eröffnet Paxinos die Diskussion (Teil 4) mit der Arbeitshypothese, dass „die spätmittelalterliche Krise im Allgemeinen und der Schwarze Tod im Besonderen […] kurz- und/oder langfristig zu Veränderungen in der Viehnutzung des Spätmittelalters


. Diese Veränderungen spiegeln sich nicht nur in einer Verschiebung der wirtschaftlichen Bedeutung der einzelnen Nutztiere, sondern auch in einer Änderung ihres Phänotyps wider.” (S. 121). Die Kapitel 12 und 13 werten die Ergebnisse der Einzeluntersuchungen bzw. der überregionalen Untersuchung aus und zeigen, dass es im 14. Jahrhundert die postulierten kurz- und langfristige Veränderungen tatsächlich gegeben hat. Die Untersuchung der Größenparameter Robustheit und Größe belegt Veränderungen bei der Haltung und Fütterung der wichtigsten Nutztiere während des Spätmittelalters. Die Rinder aus Köln und Konstanz beispielsweise sind im Zeitraum von hundert Jahren nach der Pest deutlich kleiner und zierlicher.

Letztlich kann der Band die Frage nicht klären, inwiefern der beobachtete Wandel tatsächlich ursächlich mit der Pest zusammenhängt. Methodisch hat Paxinos hier den Weg einer Korrelation beschritten, der bestenfalls ein zeitliches und räumliches Zusammenfallen feststellen, aber keine Aussagen zu Wirk- und Kausalzusammenhängen liefern kann. Der fragestellungsorientierte Fokus auf das 14. Jahrhundert wird hier insofern problematisch, als kaum zu erfassen ist, wie stark die normale Variabilität in der Zeit ist und inwiefern dem 14. Jahrhundert tatsächlich die Qualität einer Zäsur zukommt.

Plausible Erklärungen sind nur aus der Perspektiveder Humanökologie zu gewinnen, diedann in Hypothesen und konkrete Fragen umzusetzensind. Möchte man die tatsächlich wichtigeFrage nach der Krise des 14. Jahrhunderts klären,so muss mittels DNA-Untersuchungen die Geschichteund Verbreitung von Yersinia pestis weiter geklärt und der Wandel der mittelalterlichen Kulturlandschaft auf seine Auswirkungen auf Biotope, Biodiversität, Mikroklima und Böden untersucht werden (vgl. Schreg, 2011). Die Routinearbeit der Denkmalpflege, die allein die nötige Quantität an Daten liefern könnte, ist damit hoffnungslos überfordert, denn es müssten beispielsweise gezielt auch die Knochen von kleinen Nagern und Vögeln ausgeschlämmt werden, Proben für die Genetik bereitgestellt werden, archäobotanische Umweltrekonstruktionen realisiert und Off-site-Archive viel mehr in den Fokus der Denkmalpflege genommen werden als es derzeit denkmalpolitisch und finanziell zu leisten ist.

Noch aber scheint auch im Fach – egal ob an den Universitäten oder der Denkmalpflege – kaum Bewusstsein für die Bedeutung dieser „theoretischen” Fragen und für die methodischen Ansätze vorhanden zu sein. Paxinos deutet die weiteren Zusammenhänge nur an, doch zeigt seine Arbeit mustergültig, welches historische Potenzial in der Archäozoologie steckt, und dass sie mehr ist als eine Artenliste der Tierknochenfunde – sofern den Knochen bei Ausgrabung und Publikation die gebührende Aufmerksamkeit und Sorgfalt geschenkt wird. Paxinos leistet einen wichtigen Beitrag zur Weiterentwicklung von Fragestellung und Methoden und es ist zu wünschen, dass die auf den ersten Blick sehr spezielle Arbeit breit rezipiert wird.


  • Benecke, N. (1994). Archäozoologische Studien zur Entwicklung der Haustierhaltung in Mitteleuropa und Südskandinavien von den Anfängen bis zum ausgehenden Mittelalter. (Schriften zur Ur- und Frühgeschichte 46). Berlin: Akademie-Verlag.
  • Bos, K. I., Schuenemann, V. J., Golding, G. B. u. a. (2011). A draft genome of Yersinia pestis from victims of the Black Death. Nature 478, 7370, 2011, 506–510.
  • Bos, K. I., Stevens, P., Nieselt, K., Poinar, H. N., DeWitte, S. N., Krause, J., Gilbert, M. T. P. (2012). Yersinia pestis: New Evidence for an Old Infection. PLoS ONE 7,11, 2012, e49803.
  • Prillof, R.-J. (2000). Tierknochen aus dem mittelalterlichen Konstanz. Eine archäozoologische Studie zur Ernährungswirtschaft und zum Handwerk im Hoch- und Spätmittelalter. (Materialhefte zur Archäologie in Baden-Württemberg 50). Stuttgart: Theiss.
  • Schreg, R. (2011). Die Krisen des Späten Mittelalter – Perspektiven, Probleme, Potentiale. In F. Daim, D. Gronenborn & R. Schreg (Hrsg.), Strategien zum Überleben. Umweltkrisen und ihre Bewältigung. (RGZMTagungen 11). (S. 195-214). Mainz: RGZM.

 Rainer Schreg

Rainer Schreg

archaeologist professor in medieval and postmedieval archaeology at Bamberg university

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CfP EAA Barcelona 2018: Re‐thinking medieval and early modern pestilences from a biosocial perspective: advanced methods and renewed concepts in archaeological sciences

EAA Barcelona 2018 – 5‐8 September 2018
Call for Papers and Posters
Deadline: 15 February 2018
Re‐thinking medieval and early modern pestilences from a biosocial perspective: advanced methods and renewed concepts in archaeological sciences

While contagious diseases have affected the human species since its origins, great medieval epidemics (e.g. plague, leprosy, tuberculosis) have sparked particular interest for decades. In recent years, archaeology has played an increasing role in the scientific study of medieval pestilences, notably by providing reliable data on both the paleobiology of epidemic victims and their burial treatment. Despite the various breakthroughs reached by interdisciplinary research, the study of past epidemics still needs to get improved, particularly through an integrated analysis of biological and social dimensions of these diseases, which are closely interrelated. We invite contributions regarding both recent methodological advances in the retrospective diagnosis of infectious diseases and the output of archaeological sciences on social and cultural factors acting in human populations’ adaptability to these diseases.

The session shall address various questions, among which:
– What are the new lines of research and future perspectives in paleopathological and palaeomicrobiological study of these diseases?
– What information paleobiological data derived from skeletal assemblages can provide on the epidemiological characteristics of the diseases?
– What was the endemicity of diseases in various places, how did they evolve over time, and how did various diseases competed each other?
– How funerary archaeology and textual sources contributes to reappraise the history of these diseases (e.g. attitudes towards the victims in terms of their integration and/or exclusion, depending on the time period and cultural framework)?
– Which methodological implementation would be desirable in the future to allow retrospective diagnosis of still poorly-known diseases (e.g. ergotism)?

Keywords: Archaeology, Paleomicrobiology, Paleopathology, Medieval, Epidemics

Session details:
– Session theme: Theories and methods in archaeological sciences
– Session ID: #413
– Session type: Session, made up of a combination of papers, max. 15 minutes each
Session organizers:
– Dr. Dominique Castex, CNRS, UMR 5199 – PACEA, Université de Bordeaux, Pessac, France,
– Dr. Mark Guillon, Inrap, UMR 5199 – PACEA, Université de Bordeaux, Pessac, France,
– Maria Spyrou, Max Planck Institute for the Science of Human History, Jena, Germany,
– Marcel Keller, Max Planck Institute for the Science of Human History, Jena, Germany,
– Dr. Sacha Kacki, Department of Archaeology, Durham University, United Kingdom,

Abstract submission deadline:
15 February 2018

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